Himmlische Katze trifft auf kosmischen Hummer

Himmlische Katze trifft auf kosmischen Hummer

NGC 6334 ist etwa 5500 Lichtjahre von der Erde entfernt, während NGC 6357 mit einer Entfernung von 8000 Lichtjahren weiter entfernt ist. Beide befinden sich im Sternbild Scorpius (Der Skorpion), nahe der Spitze seines stechenden Schwanzes.

Der britische Wissenschaftler John Herschel sah erstmals Spuren der beiden Objekte in aufeinanderfolgenden Nächten im Juni 1837 während seiner dreijährigen Expedition zum Kap der Guten Hoffnung in Südafrika. Zu dieser Zeit erlaubte Herschel, der visuell beobachtete, nur die begrenzte Teleskopleistung, die ihm zur Verfügung stand, den hellsten „Zehenballen“ des Katzenpfotennebels zu dokumentieren. Es sollte viele Jahrzehnte dauern, bis die wahren Formen der Nebel auf Fotografien sichtbar wurden – und ihre populären Namen geprägt wurden.

Die drei Zehenpolster, die für moderne Teleskope sichtbar sind, sowie die klauenartigen Regionen im nahe gelegenen Hummernebel sind eigentlich Gasregionen – überwiegend Wasserstoff –, die durch das Licht brillanter neugeborener Sterne mit Energie versorgt werden. Mit einer Masse von etwa dem 10-fachen der Sonne strahlen diese heißen Sterne intensives ultraviolettes Licht aus. Wenn dieses Licht auf Wasserstoffatome trifft, die noch in der Sternentstehungsstätte verweilen, die die Sterne hervorgebracht hat, werden die Atome ionisiert. Dementsprechend werden die riesigen, wolkenähnlichen Objekte, die mit diesem Licht von Wasserstoff- (und anderen) Atomen leuchten, als Emissionsnebel bezeichnet.

Dank der Leistung der 256-Megapixel- OmegaCAM -Kamera zeigt dieses neue VST -Bild (Very Large Telescope Survey Telescope) Ranken aus lichtundurchlässigem Staub, der sich durch die beiden Nebel kräuselt. Mit 49511 x 39136 Pixel ist dies eines der größten Bilder, die jemals von ESO veröffentlicht wurden.

OmegaCAM ist ein Nachfolger des gefeierten Wide Field Imager (WFI) der ESO, der derzeit am MPG/ESO 2,2-Meter-Teleskop auf La Silla installiert ist. Der Katzenpfotennebel wurde 2010 mit dem WFI fotografiert, ebenfalls im sichtbaren Licht, aber mit einem Filter, der das Leuchten des Wasserstoffs deutlicher durchscheinen ließ ( eso1003 ). Unterdessen hat das Very Large Telescope der ESO einen tiefen Blick in den Hummernebel geworfen und die vielen heißen, hellen Sterne eingefangen, die die Farbe und Form des Objekts beeinflussen ( eso1226 ).

Trotz der hochmodernen Instrumente, die zur Beobachtung dieser Phänomene verwendet werden, ist der Staub in diesen Nebeln so dicht, dass uns ein Großteil ihres Inhalts verborgen bleibt. Der Katzenpfotennebel ist eine der aktivsten Sternenkindergärten am Nachthimmel und nährt Tausende junger, heißer Sterne, deren sichtbares Licht uns nicht erreichen kann. Durch Beobachtungen bei infraroten Wellenlängen können Teleskope wie VISTA der ESO jedoch durch den Staub blicken und die darin enthaltene Sternentstehungsaktivität enthüllen.

Das Betrachten von Nebeln in verschiedenen Wellenlängen (Farben) des Lichts führt zu unterschiedlichen visuellen Vergleichen seitens des menschlichen Beobachters. Bei längerwelligem Infrarotlicht sieht beispielsweise ein Teil von NGC 6357 aus wie eine Taube und der andere wie ein Schädel; es hat daher den zusätzlichen Namen des Kriegs- und Friedensnebels erhalten.

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